Le télescope JWST servira entre autres à trouver des preuves de la vie extraterrestre

Avec un lancement prévu pour 2021, après plusieurs retards, le Télescope spatial James Webb (JWST) sera en mesure de trouver des gaz biogéniques dans les atmosphères d’exoplanètes habitables autour d’étoiles de faible masse.

En d'autres termes, ses instruments sensibles pourront appliquer le "déséquilibre chimique atmosphérique", considéré comme un signal clair permettant de déterminer s'il existe de la vie sur une planète habitable.

James Webb

La détectabilité de biofirms dans des atmosphères anoxiques analogues à celles qui existaient probablement sur une terre primitive a été testée par une équipe de chercheurs dirigée par Joshua Krissansen-Totton, de l'Université de Washington, suggérant que le JWST puisse y arriver:

On pourrait dire que ces biofirms anoxiques pourraient être plus répandus que les biofirms à base d'oxygène si la vie existe ailleurs. Plus précisément, nous simulons les récupérations de TRAPPIST-1e par JWST pour déterminer si la paire de biofirms de déséquilibre méthane-dioxyde de carbone est détectable dans une transmission en transit.

Il JWST sera opérationnel à proximité du point L2 Terre-Soleil de Lagrange, environ 1 500 000 km au-delà de l’orbite terrestre. À titre de comparaison, Hubble tourne autour de 550 km au-dessus de la surface de la Terre et la Lune se trouve à environ 400 000 km de la Terre. Contrairement à d’autres observatoires proposés, la plupart d’entre eux ont déjà été annulés ou suspendus, notamment le Terrestrial Planet Finder (2011), la Mission d’interférométrie spatiale (2010), l’Observatoire international des rayons X (2011), MAXIM (Microarcsecond X-ray Imagerie), SAFIR (Observatoire infrarouge lointain à ouverture simple), SUVO (Observatoire spatial ultra-violet-visible) et SPECS (Sonde submillimétrique d’évolution de la structure cosmique), le JWST est la dernière grande mission astrophysique du NASA de sa génération.